La batalla de Little Bighorn: el punto de inflexión de las Guerras Indias

En 1492, Colón descubrió América, y en 1776 las Trece Colonias de Estados Unidos declararon su independencia de la corona británica.

Pero, como bien sabemos ahora, América ya había sido «descubierta» por las tribus indígenas que vivían allí desde hacía miles de años, tribus que tuvieron que librar muchas y sangrientas batallas contra los nuevos colonos americanos que les disputaron la propiedad de sus tierras. Little Bighorn fue, sin duda, una de las más importantes de ellas. 

Nos encontramos en las llamadas Guerras Indias o Guerras Sioux, que tuvieron lugar entre los años 1854 y 1891 en las Grandes Llanuras, una gigantesca meseta que corta Estados Unidos de norte a sur entre el río Misisipi y las montañas Rocosas. El principal motivo de este conflicto fue la presión americana para arrebatar tierra a las tribus nativas y reducir sus territorios. La llamada Guerra de Black Hills, una de las muchas contiendas de estas Guerras, ocurrió entre 1876 y 1877 por el deseo americano de controlar las Colinas Negras, un grupo de montañas en Dakota del Sur y Wyoming, donde se habían descubierto considerables depósitos de oro. La anexión de las Colinas Negras, que estaban en territorio nativo, supuso una ruptura del Tratado de Fort Laramie de 1868, que reconocía la autoridad nativa sobre el territorio de la Gran Reserva Sioux, y los sioux, los lakota y los cheyenes unieron fuerzas y declararon la guerra a Estados Unidos.

La batalla de Little Bighorn representada por los nativos en una piel de bisonte (1878). Fuente: Wikimedia Commons. 

La batalla de Little Bighorn fue, posiblemente, el enfrentamiento más importante de esta contienda y ha pasado a formar parte del imaginario común estadounidense. También conocida como Custer’s Last Stand (‘la resistencia final de Custer’), enfrentó a dos personajes icónicos en la historia moderna de Estados Unidos: el general de brigada George Armstrong Custer, que dirigió el 7.º Regimiento de Caballería; y los jefes nativos lakota Caballo Loco (Tȟašúŋke Witkó) y Toro Sentado (Tȟatȟáŋka Íyotake). La batalla, salvaje y cruenta, se saldó con una aplastante victoria india, para sorpresa de todos, especialmente de los americanos. Casi la mitad de los efectivos estadounidenses fueron masacrados, incluyendo Custer, mientras que los nativos sufrieron unas pérdidas ínfimas. La culpa se le achacó enteramente a Custer y a sus errores tácticos, que le costaron la vida propia y la de todo su regimiento, aunque más tarde su reputación se restauró y se le considera un héroe americano.

La lucha de Custer, de Charles Marion Russell (1903). Fuente: Wikimedia Commons.
Fotografía del general George Armstrong Custer en uniforme. Fotografía de Mathew Brady (1865). Fuente: Wikimedia Commons.
Fotografía del líder lakota Toro Sentado. Fotografía de David F. Barry (1883). Fuente: Wikimedia Commons. 

La alegría por la victoria nativa de Little Bighorn duró poco. En las siguientes batallas, las tropas americanas lograron imponerse a las indígenas, acorralando a los guerreros nativos y destruyendo sus asentamientos (el propio Caballo Loco fue asesinado en 1877). Tras meses de asedios y de hambre entre la población nativa, el 28 de febrero de 1877 se firmó un acuerdo por el que el gobierno estadounidense anexionaba la mayor parte de la tierra sioux, incluyendo las Colinas Negras, y creaba de forma oficial las reservas indias, que siguen en existencia y son un enorme punto de contención en la sociedad estadounidense actual.

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