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La exploración a través del mar


Dice National Geographic que en el siglo XV Europa era «una pobre y superpoblada península de Asia»[[La era de las exploraciones. Enciclopedia National Geographic, vol. 26, p. 11]]. La aparición de comerciantes en lo que conocemos como extremo oriente parecía una excentricidad para ellos, que dominaban la navegación entre largas distancias. Sin embargo, a partir de finales del siglo XV y comienzos del XVI cambiarían las tornas, y el statu quo que se había mantenido durante milenios cambiaría de manera rápida por las exploraciones geográficas.

El Renacimiento supuso una edad dorada para Europa. No sólo se produjo una auténtica revolución cultural y social, sino que las ideas nacidas en el seno europeo se expandieron al mundo a través de la conquista, la transmisión de conocimiento mediante la recién inventada imprenta y los intercambios comerciales —que cada vez llegaban a tierras más lejanas—.

Podríamos decir que la exploración, el espíritu aventurero que afloraría con el nacimiento de la Edad Moderna y que, más tarde, se dirigiría a otros lugares en el seno del movimiento romántico, es uno de los ingredientes esenciales en la configuración de nuestro mundo.

Viajes de Colón (Wikimedia).
Viajes de Colón (Wikimedia).

La definición de descubrimiento geográfico, algo tan polémico todavía en la actualidad, implica que el descubridor de a conocer los hallazgos regresando al lugar de origen[[La era de las exploraciones. Enciclopedia National Geographic, vol. 26, p. 13]]. Por tanto, aunque algunos pueblos llegaran antes a América que Colón en 1492 —los vikingos, por ejemplo—, no impide que, para Europa, su descubridor fuera el explorador que partió de Palos de la Frontera. El término descubrimiento no debería generar ningún tipo de ofensa. Desde luego, América estaba poblada por los pueblos originarios que habitaban aquellas tierras. Pero es igual de cierto que, para los europeos, era un territorio completamente desconocido. No podemos juzgar su actuación posterior desde la visión actual, debemos limitarnos a conocer qué sucedió y cómo.

Europa trató de expandirse a los ‘nuevos’ territorios. Por este motivo, comenzaron a tener una mayor importancia —de la que ya tenían— las fuerzas navales de las potencias. De ello dependería su hegemonía en los mares y, por tanto, su capacidad de dominio sobre los territorios conquistados. En cualquier caso, sería un error afirmar que la única manera de ejercer control sobre un territorio era exclusivamente a través de la fuerza militar. También el comercio supuso una forma de dominio, como en el caso de los portugueses en Asia.

Bien es conocido el reparto de españoles y portugueses de América, pero no olvidemos que Cristóbal Colón buscaba una ruta alternativa para llegar a las indias, es decir, un nuevo camino hacia Asia. Era un lugar de gran importancia para Europa por el comercio y las posibilidades de importar técnicas y conocimientos desde las avanzadas culturas orientales. El océano Pacífico fue un espacio clave para las principales potencias occidentales. Un ejemplo de ello fue la búsqueda por parte de España de un camino de regreso a Europa desde Asia pasando por América, porque la ruta por el sur de Asia era ilegal según el Tratado de Tordesillas.

Tenemos grandes nombres en la exploración, como Juan Sebastián Elcano, Magallanes o Andrés de Urdaneta. En nuestra historia hay otros muchos nombres, no sólo exploradores, sino expertos navegantes que aportaron experiencias, técnicas y sabiduría al conocimiento de los océanos. El mar, lugar con alma profunda y oscura, que se añora y que se quiere, que se conoce y se teme —según canta Serrat—, ha inspirado poesías, y motivado aventuras y desventuras. Sin duda a través de él se han producido grandes intercambios: culturales, económicos y sociales. Quizá los exploradores que se echaron al mar, cada uno buscando algo diferente, fueron los promotores de lo que hoy conocemos como globalización.

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