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La muerte de Arquímedes


Arquímedes fue un físico, matemático, inventor, astrónomo e ingeniero griego. Es un ejemplo del uso del ingenio para resolver los problemas reales a los que se enfrentaba, ya que un periodo de gran productividad de Arquímedes fue el sitio de Siracusa, su ciudad natal, por parte de los romanos durante la Segunda Guerra Púnica.

Tres autores coinciden en su aportación como ingeniero a la defensa de Siracusa: Polibio,Plutarco, y Tito Livio, que además son quienes aportan más información sobre su vida. En Wikipedia se recoge un testimonio de Plutarco, que relataba que los romanos” se encontraban tan nerviosos con los inventos de Arquímedes que la aparición de cualquier viga o polea en las murallas de la ciudad era suficiente como para provocar el pánico entre los sitiadores”.

En cualquier caso, las aportaciones de Arquímedes a los campos de la física, las matemáticas y la astronomía son numerosas y de ellas se ha escrito bastante literatura científica. De hecho, algún invento de Arquímedes ha sido objeto de debate durante siglos para saber cuánto de realidad había en ellos. En concreto, el conocido como ‘rayo de calor de Arquímedes’, un juego de espejos que hubiera empleado para destruir los barcos romanos utilizando el calor del sol.

Arquímedes pensativo (Domenico Fetti)
Arquímedes pensativo (Domenico Fetti)

Lo que hoy nos ha llevado a escribir sobre Arquímedes fue su muerte. Hay varias teorías acerca de ella, aunque los relatos coinciden que murió durante el sitio de Siracusa, a pesar de que Marco Claudio Marcelo, el general romano al mando, había solicitado que se respetase la vida del genio. Él entendía que podía beneficiarse de su producción científica y conocía, mejor que muchos políticos actuales, el valor que tiene la ciencia para el Estado.

Plutarco describe tres posibles finales para Arquímedes, pero todos tienen lugar en el mismo escenario: una habitación donde estaba observando un diagrama matemático. En el relato más popular, el soldado ordenó a Arquímedes que fuera al encuentro del general Marco Claudio Marcelo, pero éste no le hizo caso porque estaba resolviendo el problema matemático. Entonces, el soldado, enfurecido, mató a Arquímedes con su espada, haciendo caso omiso al dictamen de su general.

Los otros dos relatos son ligeramente diferentes. En el segundo Arquímedes estaba tratando de rendirse ante un soldado romano, pero le pidió tiempo para resolver un problema matemático en el que estaba trabajando, pero también fue asesinado. En el tercero Arquímedes portaba objetos matemáticos, que un soldado interpretó como valiosos y lo mató para quedárselos. Sin embargo, Tito Livio dice que Arquímedes simplemente estaba trabajando con las matemáticas cuando un soldado, que no sabía quién era Arquímedes, lo mató.

Estas historias pueden ser ciertas o falsas, pero ponen de relieve la importancia que tenía la ciencia en su vida. Para Arquímedes era un elemento fundamental de su vida, tanto es así que su muerte, real o no, le vino por no querer dejar un trabajo científico inconcluso.

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